Esta es la verdad de por qué cerró el museo Roy Rogers para siempre

“El Rey de los Cowboys” Roy Rogers ha pasado a la historia como un ícono. Y como muchos, la estrella de cine ha tenido un museo dedicado a su vida y carrera, uno que, en su apogeo, atraía a más de 200.000 visitantes al año. Ahora, sin embargo, la atracción se ha ido para siempre. Entonces, ¿cuál es la verdad detrás de este triste cierre y por qué el hijo de Rogers dejó que sucediera?

Rogers se ha ganado un hueco en la historia del cine. Como todavía es popular, uno pensaría que su museo en Branson, Missouri, es un sitio al que ir. Pero Rogers no siempre fue famoso. Nació como Leonard Slye en 1911, unos 20 años antes de la Gran Depresión. Cuando era joven, la futura estrella aprendió a montar en caballo, se le enseñó a bailar y a cantar. Estas habilidades le servirían para la industria.

Siguiendo el consejo de su hermana Mary, Rogers, de 19 años, hizo una prueba con el programa de radio Midnight Frolic. En ese momento era un joven tímido, pero todavía encontraba la manera para actuar. Y como resultado, se metió en un grupo de música country llamado Rocky Mountaineers. Bob Nolan y Tim Spencer también eran Rocky Mountaineers al comienzo de sus carreras.

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En 1933, Rogers, Spencer y Nolan lanzaron un grupo con el nombre de Pioneers Trio, que finalmente se convirtió en Sons of the Pioneers. Y gracias a la radio, los Sons of the Pioneers aumentaron su popularidad. Algunas de sus canciones, como “Cool Water” y “Tumbling Tumbleweeds”, todavía se recuerdan hoy en día. Uno pensaría que eso sería suficiente para que el Museo Roy Rogers-Dale Evans siga siendo relevante y abierto.

Y seguramente Rogers debería ser conmemorado como un icono de la pantalla. Comenzó como personaje secundario de Gene Autry, el vaquero cantante más popular de su época, pero terminó como uno de los principales competidores de los principales protagonistas. Luego, a medida que la estrella se hizo más grande en el mundo del cine, cambió su nombre de Leonard Slye a Roy Rogers.

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Para el éxito de Rogers fue crucial la presencia de Trigger, su caballo. Al comienzo de su carrera cinematográfica, a Rogers le dieron a elegir caballos para montar y se decantó por Golden Cloud, un caballo que apareció en The Adventures of Robin Hood, de 1938. Tras comprar el animal, el actor cambió su nombre a Trigger debido a su velocidad e inteligencia.

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Según el propio Rogers y personas cercanas a él, Trigger fue increíblemente inteligente y dócil. Aparentemente, podía caminar sobre sus patas traseras, sentarse en una silla, cubrirse con una manta e incluso firmar con una “X”. Trigger y Rogers también eran inseparables y, a medida que la fama del actor crecía, también lo hacía la de su caballo. No es de extrañar que la estrella equina fuera honrada en el museo de Rogers.

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Aparte de actuar, Rogers se casó varias veces durante el apogeo de su carrera. Primero, con Lucile Ascolese, una fan suya, en 1933. Sin embargo, la unión no duró y en 1936 la pareja se divorció. Sin embargo, ese mismo año, Rogers se casó con Grace Arline Wilkins, y luego adoptó un hijo con ella. Pero mientras Grace tuvo otros dos hijos, murió trágicamente por complicaciones tras dar a luz al hijo de la pareja.

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La tercera esposa de Rogers fue Dale Evans, su coprotagonista en la película Home in Oklahoma. También se la conmemora en nombre del museo. Evans en realidad ya tenía un hijo de otro matrimonio, pero mientras trabajaba como actriz, tuvo que ocultar el hecho de que era una madre soltera. De hecho, 20th Century Fox dijo al público en ese momento que el niño, Tommy, era en realidad su hermano menor.

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Sin embargo, Rogers haría de Evans una mujer sincera cuando la pareja fue al altar en la víspera de Año Nuevo de 1947. Como guiño sentimental a su primer encuentro, la pareja se casó en el rancho de la película Home in Oklahoma. Después, tuvieron una hija, Robin Elizabeth, pero, lamentablemente, falleció por problemas derivados del síndrome de Down antes de cumplir los dos años. Evans escribió un libro, titulado Angel Unaware, en su honor.

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Tras perder a su hija, Evans y Rogers comenzaron a trabajar para cambiar la percepción pública de la discapacidad. Y Evans tuvo tal impacto que el Dale Rogers Training Center, un centro para niños con discapacidades del desarrollo, lleva su nombre. Más tarde, Rogers y Evans también adoptaron y criaron a otros cuatro jóvenes.

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Sin embargo, Rogers terminó sufriendo aún más tragedias a medida que pasaba el tiempo. Debbie, una huérfana de la Guerra de Corea acogida por Rogers y Evans, perdió la vida a los 12 años en un accidente de autobús. Y Sandy, otro niño adoptado, pasó a servir en el ejército, pero murió en un hospital militar en 1947.

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Sin embargo, la carrera de Rogers continuó, y fabricó una cantidad considerable de productos centrados en él: juguetes, novelas, incluso una serie de cómics de Dell Comics. Evans también se convirtió en un nombre familiar, apareciendo en casi 30 de las películas de su esposo. Y gracias a que Rogers compró los derechos a su propia imagen en 1940, se hizo rico.

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En 1951, llegó el The Roy Rogers Show, protagonizado por Rogers y Evans junto a sus animales Trigger y Bullet the Wonder Dog. Pat Brady también apareció. El programa fue lo suficientemente popular como para durar seis temporadas y 100 episodios antes de llegar a su fin en junio de 1957. De hecho, la serie todavía se recuerda con cariño y probablemente esto sería más que suficiente para mantener abierto el museo.

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Pero en 1967 Trigger murió. Rogers optó por conservar el animal icónico, y cuando él y su esposa abrieron el Museo Roy Rogers y Dale Evans en Apple Valley, colocaron el cuerpo de Trigger allí. Sin embargo, en 1976 trasladaron el museo y sus ocupantes a Victorville en California.

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Los restos taxidermizados de Bullet the Wonder Dog también se exhibieron en el museo, y lo mismo ocurrió con el caballo de Evans Buttermilk. El cuerpo preservado de Trigger Junior, el caballo que había servido como doble de acrobacias para el Trigger original, también. Pero mantener las reliquias de animales en buenas condiciones no fue tarea fácil: tenían que cepillarse con regularidad y limpiar sus ojos de cristal.

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Después de The Roy Rogers Show llegó The Roy Rogers and Dale Evans Show, pero este último fue cancelado solo tres meses después gracias a los bajos índices de audiencia. Sin embargo, Rogers aún no había terminado. Hizo varios cameos en otros programas de televisión, incluidos Wonder Woman y The Muppet Show.

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En 1968, Rogers hizo un trato con Marriott, prestando su nombre para cambiar el nombre de los restaurantes Hot Shoppes de la compañía. Hot Shoppes se convirtió en Roy Rogers Restaurants. Y como resultado, Rogers recibió dinero por permitir que la empresa usara su nombre, más una tarifa por las apariciones que hiciera en los restaurantes.

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Sin embargo, aunque los acuerdos comerciales de Rogers eran importantes, sus relaciones con sus hijos también parecían ser el centro de sus preocupaciones. En 1987, su hijo Roy Rogers Jr., también conocido como Dusty, concedió una entrevista a la revista People sobre su infancia. Y la madre y el padre de Dusty también compartieron sus propios pensamientos.

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“Dusty, Sandy y yo solíamos salir durante un par de semanas seguidas, cazar, pescar y vivir de la tierra”, dijo Rogers a People sobre su vida como padre. “Si dedicas tiempo a enseñar a los niños lo que está bien y lo que está mal cuando son pequeños, es mucho más fácil para ellos crecer. Y eso demuestra que los amas”.

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Sin embargo, Dusty y su padre se pelearon un tiempo después de que el primero se graduó de la escuela secundaria y quisiera dedicarse al cine. Sí, parece que Rogers no quería que su hijo siguiera sus propios pasos y, en cambio, le dijo que consiguiera un “buen trabajo”. “Me enfadé y me fui de la ciudad con amigos”, le recordó Dusty a la revista People. Afortunadamente, ambos se reconciliaron.

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“Cuando era niño, me preguntaba qué demonios era tan emocionante de este tipo”, dijo Dusty a la revista sobre su padre. “Luego me puse a repasar todos los recortes, el correo de los fans, las miles de fotos de todas las cosas que ha hecho, los hospitales de niños que ha visitado. Es casi increíble. Este es el hombre con el que había pasado toda mi vida y nunca llegué a conocerlo realmente”.

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En 1988, Rogers había ganado varios premios por su trabajo. También tenía tres estrellas grabadas en el Paseo de la Fama de Hollywood: una de televisión, una de radio y otra de películas. Además, él y Evans formaron parte del Salón de la Fama de Artistas del Oeste de Oklahoma en el Museo Nacional del Vaquero y el Patrimonio Occidental. Además, la estrella fue incluida en Sons of Pioneers en 1995.

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Rogers también llegó al Salón de la Fama de la Música Country en dos ocasiones, una como miembro de Sons of the Pioneers y otra como solista. Hasta ahora, es la única persona que ha tenido este honor. Pero eso no es todo. En 1983 ganó un Golden Boot Award y en 1996 un Golden Boot Founder’s Award.

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Pero lamentablemente, el tiempo alcanzó al artista. Sí, Rogers sucumbió a una insuficiencia cardíaca congestiva en 1998 a la edad de 86 años. Tal fue el impacto de la estrella en la cultura pop estadounidense que el entonces presidente Bill Clinton le recordó al morir. “Hoy habrá muchos estadounidenses tristes y agradecidos, especialmente de mi generación, por su carrera”, dijo Clinton.

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En el momento de su muerte, Rogers tenía 15 nietos y 33 bisnietos más su esposa y seis hijos. Los niños eran Roy Rogers Jr., Linda Lou Johnson, Dodie Sailors, Cheryl Barnett, Tom Fox y Marion Swift. Y Roy Rogers Jr. era el curador del museo en ese momento.

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The New York Times mencionó el museo en el obituario de Rogers. “Señor Rogers solía visitar el museo y conversar con los visitantes ”, decía el artículo. “Continuó usando su Stetson blanco, sus camisas de gabardina y sus cinturones plateados y de cuero. A pesar de que le dolían las piernas y se habría sentido más cómodo con zapatillas, siempre se ponía las botas puntiagudas con los tacones altos”.

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Evans murió poco después de su esposo, en 2001, a los 88 años. Y los obituarios de la actriz señalaron cuánto había logrado tanto en su propia carrera como en conjunto con Rogers. Por un lado, ella fue la escritora detrás del famoso tema musical de Roy Rogers “Happy Trails to You”, habiendo compuesto la letra apenas 40 minutos antes de que su programa saliera en directo.

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El museo se erigió como un tributo a Rogers y Evans unos años después. Sin embargo, en 2003 se mudó de su hogar original en Victorville, CA, a un nuevo lugar en Branson, Missouri. La decisión fue económica. Tras la muerte de Evans, el IRS impuso un impuesto alto a la propiedad de Rogers y se requirió más efectivo para mantener abierto el museo. Parece que se necesitaba una zona más “turística”.

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Pero, desafortunadamente, no funcionó. El museo se mudó a Branson, MO, pero la cantidad de turistas que la familia esperaba finalmente no llegó. Había demasiada competencia de otras atracciones turísticas, y el factor nostalgia no estaba en Branson como lo había sido en Apple Valley.

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Así fue que en 2009 Roy Rogers Jr. publicó una carta a los fans del museo. “Ustedes, los fans y nuestra Junta Directiva son los que han mantenido nuestro museo familiar en funcionamiento durante más de 42 años. Ha sido un viaje maravilloso”, escribió. “Después de millones de visitantes e innumerables historias de lo que Roy y Dale han significado para ustedes, la Junta Directiva votó para cerrar el museo a finales de 2009”.

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“Esta no ha sido una decisión fácil. Todos hemos abordado varios problemas emocionales y financieros, como os podéis imaginar”, continuó Rogers Jr. “La decisión de cerrar el museo se produjo tras dos años de visitas constantes al museo. Muchos factores han tomado nuestra decisión por nosotros”.

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Rogers Jr. también habló sobre las razones del cierre. “Lo económico, por ejemplo.Simplemente, la gente no viaja tanto. Los fans de papá están envejeciendo y preocupados por sus fondos de jubilación. Todos están preocupados por su futuro”, dijo. “En segundo lugar, con nuestras elevadas obligaciones fiscales, no podemos seguir acumulando deuda para mantener las puertas abiertas”.

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Rogers Jr. también habló sobre lo que su padre hubiera querido que hiciera. “Papá siempre decía: Si el museo te está costando dinero, entonces liquida todo y sigue adelante. La familia y yo hemos intentado mantener juntos el museo y la colección durante más de 15 años, por lo que es muy difícil pensar que se acabará pronto”, escribió.

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“Por favor, manténganos en sus pensamientos y oraciones”, concluyó Rogers Jr. en su carta. “Recordad, Roy Rogers y Dale Evans vivirán para siempre en nuestros corazones y mentes y continuarán viajando a través de la pantalla grande a través de sus películas. Cada vez que penséis en Roy y Dale, ese sentimiento cálido que siempre sentísteis, volverá”.

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Los objetos valiosos que el museo tuvo terminaron siendo subastados en julio de 2010. Y los restos taxidermizados de Trigger atrajeron mucho interés. Al final, el caballo preservado fue comprado por RFD-TV, al igual que Bullet the Wonder Dog. Bullet se vendió por 35.000 dólares y Trigger por 266.000 dólares.

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Mientras tanto, el propietario de RFD-TV, Patrick Gottsch, habló con Associated Press sobre lo que planeaba hacer la empresa con sus compras. En concreto, el canal se estaba preparando para mostrar películas de Roy Rogers, presentadas por Rogers Jr. y con Trigger y Bullet de fondo. “El objetivo es presentar a Roy Rogers a toda una nueva generación de niños”, explicó Gottsch.

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Gottsch también había recibido un gran agradecimiento de los fans de Roy Rogers que temían por el destino del caballo preservado después del cierre del museo. “Durante las últimas 24 horas, he recibido tantos correos electrónicos de agradecimiento, simplemente cartas maravillosas, diciendo: Gracias por salvar a Trigger”, dijo Gottsch a Associated Press.

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Otros artículos famosos asociados a Roy Rogers también se vendieron a precios elevados. Entre los atractivos de The Roy Rogers Show estaba un jeep llamado Nellybelle que había pertenecido al personaje de Pat Brady. Y la Nellybelle real se vendió a 116.500 dólares a la entrenadora de caballos y fan de Rogers, Pam Weidel, quien planeaba mantener el vehículo en un museo privado.

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Es más, a pesar del triste hecho de que el Museo Roy Rogers tuvo que cerrar, la subasta fue aparentemente un momento feliz. La subastadora Cathy Elkies dijo a Associated Press que el evento fue la subasta “más colorida, emocional y sentimental” que jamás había presenciado. Al final, el público incluso supuestamente cantó “Happy Trails” al unísono. Seguramente Rogers y Evans lo habrían aprobado.

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