Voici la véritable raison de la fermeture du Musée Roy Rogers

Roy Rogers, le “roi des cowboys”, est entré dans l’histoire en tant qu’icône de son époque. Et comme beaucoup d’idoles célèbres dans le monde entier, la star de cinéma a eu un musée consacré à sa vie et à sa carrière – un musée qui, à son apogée, attirait plus de 200 000 visiteurs par an. Aujourd’hui pourtant, cette attraction a disparu pour de bon. Alors, quelle est la vérité derrière cette triste fermeture, et pourquoi le fils de Rogers a-t-il laissé cela se produire?

Après tout, Rogers a plus que mérité sa place dans la légende du cinéma. Et vu sa popularité encore actuelle, on pourrait penser que son musée de Branson, dans le Missouri, aurait un grand succès. Toutefois, bien sûr, Rogers n’a pas toujours été célèbre. Il est né sous le nom de Leonard Slye en 1911, moins de 20 ans avant le début de la Grande Dépression. Dans sa jeunesse, la future star a appris à monter le cheval de la famille et on lui enseigna la danse carrée et le jodel. Des compétences qui lui seront bien utiles lorsqu’il sera découvert par l’industrie du spectacle.

Ensuite, sur les conseils de sa soeur Mary, le jeune Rogers de 19 ans fait un essai dans l’émission de radio Midnight Frolic. C’était un jeune homme timide à cette époque, mais il trouva quand même en lui le courage de jouer. C’est ainsi qu’il entre dans un groupe de musique country nommé les Rocky Mountaineers. Bob Nolan et Tim Spencer ont également été des Rocky Mountaineers au début de leurs carrières.

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En 1933, Rogers, Spencer et Nolan lancent alors le groupe Pioneers Trio, qui deviendra ensuite les Sons of the Pioneers. Et grâce à la popularité de la radio, les Sons of the Pioneers sont rapidement devenus très connus. Certaines de leurs chansons, comme “Cool Water” et “Tumbling Tumbleweeds”, sont encore bien présentes dans les mémoires aujourd’hui. On pourrait penser que cela soit suffisant pour que le musée Roy Rogers-Dale Evans reste ouvert.

Et Rogers devrait sans doute être célébré comme une icône du western à l’écran. Il a commencé comme second rôle de Gene Autry, le cow-boy chanteur le plus populaire de son époque, mais devint ensuite l’un des principaux concurrents de l’acteur plus âgé. Ensuite, alors que l’étoile montante devenait plus célèbre dans le monde du cinéma, il changea son nom de Leonard Slye à Roy Rogers.

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La présence de Trigger, sa fidèle monture, a été déterminante pour le succès de Rogers. Au début de sa carrière dans le cinéma, Rogers a eu le choix de l’étalon qu’il souhaitait monter et se décida pour Golden Cloud, un cheval apparu dans The Adventures of Robin Hood en 1938. Après avoir acheté l’animal, l’acteur a changé son nom pour celui de Trigger (“détente”) pour sa vitesse et son intelligence.

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Selon Rogers et les personnes proches de lui, Trigger était incroyablement intelligent et apprenait très rapidement. Il était apparemment capable de marcher sur ses pattes arrière, de s’asseoir sur une chaise, de se couvrir d’une couverture et même de signer d’un “X”. Trigger et Rogers étaient également inséparables et, à mesure que grandissait la gloire de l’acteur, celle de son cheval augmentait de même. Il n’est donc pas étonnant que la star équine soit mise à l’honneur dans le musée de Rogers.

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En dehors de la scène, Rogers se marie à plusieurs reprises à l’apogée de sa carrière. D’abord, il se marie avec une de ses fans, Lucile Ascolese. Mais l’union ne dure pas et le couple divorce en 1936. La même année, Rogers épouse Grace Arline Wilkins, avec qui il adoptera un enfant. Après avoir mis au monde deux autres enfants, elle meurt dans des circonstances tragiques à la suite de complications après avoir donné naissance au fils du couple.

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La troisième femme de Rogers fut Dale Evans, sa co-star dans le film Home in Oklahoma. Elle est également commémorée dans le nom du musée. Evans avait en fait déjà un enfant d’un autre mariage, mais son activité d’actrice l’a contrainte à cacher le fait qu’elle était une mère célibataire. La 20th Century Fox a même affirmé aux gens de l’époque que l’enfant, Tommy, était en réalité son petit frère.

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Mais Rogers alllait faire d’Evans une femme d’honneur lorsqu’ils s’avancèrent ensemble vers l’autel la veille du Nouvel An 1947. Comme un clin d’œil sentimental à leur première rencontre, le couple noua son lien au ranch dans lequel le film Home in Oklahoma avait été tourné. Après cela, ils eurent un enfant, Robin Elizabeth – mais, malheureusement, celle-ci décéda en raison de problèmes liés au syndrome de Down avant d’avoir deux ans. Evans a plus tard écrit un livre, intitulé Angel Unaware, en l’honneur de son enfant.

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Après avoir perdu leur fille, Evans et Rogers ont commencé à travailler pour changer la perception qu’avait le public du handicap. Et Evans a eu un tel impact que le Centre de formation Dale Rogers, un centre pour les enfants souffrant d’un handicap de développement, porte son nom. Rogers et Evans ont ensuite adopté et élevé quatre autres enfants.

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Et Rogers a souffert encore plus de tragédies au fil du temps. Debbie, une orpheline de la guerre de Corée recueillie par Rogers et Evans, décède à l’âge de 12 ans dans un accident de bus. Sandy, un autre enfant adopté, s’enrôle dans l’armée – mais décède dans un hôpital militaire en 1947.

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Pourtant, la carrière de Rogers s’est poursuivie – et une quantité considérable de marchandises ont été fabriquées avec lui pour sujet : des jouets, des romans, et même une série de bandes dessinées de Dell Comics. Evans est également devenu un nom familier, grâce à ses apparitions dans près de 30 films de son mari. Et, en rachetant ses propres droits en 1940, Rogers finit par devenir riche.

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Puis, en 1951, arriva The Roy Rogers Show, une émission mettant en vedette Rogers et Evans ainsi que leurs animaux Trigger et Bullet the Wonder Dog. Pat Brady y figurait également dans son personnage d’acolyte. La série fut assez populaire pour se prolonger sur six saisons et 100 épisodes avant de prendre fin en juin 1957. En fait, on se souvient encore avec affection de la série aujourd’hui, et on pourrait penser que cela aurait été suffisant pour garder le musée ouvert.

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Mais malheureusement, en 1967, Trigger décède. Rogers décide alors d’empailler l’animal emblématique et, lorsque sa femme et lui ouvrent le musée Roy Rogers and Dale Evans à Apple Valley, ils y font placer le corps harnaché de Trigger. Toutefois, en 1976, ils déménagent le musée et ses occupants à Victorville en Californie.

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La dépouille empaillée de Bullet the Wonder Dog est également exposée au musée, tout comme celle du cheval d’Evans, Buttermilk. Le corps empaillé de Trigger Junior – le cheval qui servait de doublure au Trigger original – y figure également. Mais garder ces reliques animalières en bon état n’était pas chose facile ; il fallait, par exemple, les brosser régulièrement et nettoyer leurs yeux de verre.

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Après le Roy Rogers Show vint le Roy Rogers and Dale Evans Show, mais ce dernier a été annulé au bout de trois mois à peine en raison des faibles taux d’audience. Mais Rogers n’avait pas encore terminé. Il fait plusieurs apparitions dans d’autres émissions de télévision, dont Wonder Woman et The Muppet Show.

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Ensuite, en 1968, Rogers conclut un accord commercial avec la société Marriott, prêtant son nom afin de donner une nouvelle image de marque aux restaurants Hot Shoppes. C’est ainsi que les Hot Shoppes devinrent les Restaurants Roy Rogers. Rogers reçut donc de l’argent pour avoir permis à la société d’utiliser son nom – sans compter les frais perçus pour toutes ses apparitions dans les restaurants.

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Pourtant, bien que les affaires de Rogers aient de l’importance pour lui, ses relations avec ses enfants semblent également au centre de ses préoccupations. En 1987, son fils Roy Rogers Jr, alias Dusty, accorde une interview au magazine People concernant son enfance. La mère et le père de Dusty y livrent également leurs propres pensées.

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“Dusty, Sandy et moi avions l’habitude de sortir pendant des semaines entières, à chasser, pêcher et vivre de la terre”, raconte Rogers à People à propos de sa vie en tant que parent. “Si vous passez du temps à enseigner aux enfants ce qui est bien et ce qui est mal quand ils sont petits, c’est beaucoup plus facile pour eux de grandir. Et cela prouve que vous les aimez”.

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Pourtant, Dusty et son père ont eu une brève dispute après que le premier ait obtenu son diplôme d’études secondaires et qu’il ait voulu se lancer dans le cinéma. Apparemment, Rogers ne voulait pas que son fils suive ses propres traces – et lui aurait dit de plutôt trouver un “bon travail”. “Je me suis énervé et j’ai quitté la ville avec des amis”, se souvient Dusty dans son entretien avec People. Mais heureusement, ils ont fini par se réconcilier.

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“Quand j’étais enfant, je m’interrogeais sur ce qu’il y avait de si excitant chez ce mec”, déclare Dusty au magazine à propos de son père. “Puis je me suis mis à lire toutes les coupures de presse, le courrier des fans, les milliers de photos de toutes les choses qu’il avait faites, les hôpitaux pour enfants qu’il avait visités. C’était presque incroyable. Voilà l’homme avec lequel j’avais passé toute ma vie et que je n’avais jamais vraiment connu”.

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En 1988, Rogers avait déjà reçu de nombreuses récompenses pour son travail. Il avait également pas moins de trois étoiles sur le Hollywood Walk of Fame – une pour la télévision, une pour la radio et une pour le cinéma. En outre, Evans et lui faisaient partie du Western Performers Hall of Fame d’Oklahoma, au National Cowboy & Western Heritage Museum. De plus, la star a été intronisée dans les Sons of the Pioneers en 1995.

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Rogers avait également figuré par deux fois au Country Music Hall of Fame – une fois en tant que membre des Sons of the Pioneers et une autre en tant qu’artiste en solo. Jusqu’à présent, il est la seule personne à avoir eu cet honneur. Mais ça n’est pas tout. En 1983, il a empoché un Golden Boot Award et en 1996 un Golden Boot Founder’s Award.

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Mais malheureusement, le temps a fini par rattraper l’artiste pionnier. En effet, Rogers a succombé à une insuffisance cardiaque congestive en 1998, à l’âge de 86 ans. L’impact de la star sur la culture pop américaine a été tel que le président Bill Clinton a commémoré sa mort. “Aujourd’hui, il y a de nombreux Américains tristes et reconnaissants, en particulier de ma génération, pour sa carrière”, a déclaré Clinton.

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Au moment de sa mort, Rogers avait le nombre incroyable de 15 petits-enfants, 33 arrière-petits-enfants, sans compter sa femme et six enfants survivants. Les enfants étaient Roy Rogers Jr, Linda Lou Johnson, Dodie Sailors, Cheryl Barnett, Tom Fox et Marion Swift. Et Roy Rogers Jr. était alors le conservateur du musée.

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Le New York Times a également mentionné le musée dans l’annonce nécrologique de Rogers. “M. Rogers se rendait souvent au musée et discutait avec les visiteurs”, indique l’article. “Il continuait à porter son Stetson blanc, ses chemises en gabardine et ses ceintures de cuir et d’argent. Même si ses jambes lui faisaient mal et qu’il aurait été plus à l’aise en baskets, il enfilait toujours ses bottes pointues avec des talons”.

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Evans est décédée peu après son mari, en 2001, à l’âge de 88 ans. Les annonces nécrologiques de l’actrice ont mis en évidence tout ce qu’elle avait accompli dans sa propre carrière, ainsi que dans sa collaboration avec Rogers. D’une part, elle était l’auteur de la célèbre chanson phare de Roy Rogers, “Happy Trails to You”, dont elle avait composé les paroles à peine 40 minutes avant la diffusion de son émission.

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Le musée est ensuite devenu un hommage à Rogers et Evans pendant plusieurs années. Cependant, en 2003, il a déménagé de sa ville d’origine à Victorville, CA, vers un nouvel emplacement à Branson, Missouri. Cette décision s’explique par des raisons financières. En effet, après la mort d’Evans, l’IRS a prélevé un impôt élevé sur la succession de Rogers, et il fallait plus d’argent pour maintenir le musée ouvert. Apparemment, un espace plus “touristique” était nécessaire.

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Malheureusement, les choses n’ont pas fonctionné. Le musée a déménagé à Branson, MO, mais le nombre de touristes que la famille espérait n’était pas au rendez-vous. Il y avait trop de concurrence de la part des autres attractions touristiques, et le facteur nostalgie n’était tout simplement pas le même à Branson que dans l’Apple Valley.

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C’est alors qu’en 2009, Roy Rogers Jr. publie une lettre adressée aux fans du musée. “Vous, les fans et notre conseil d’administration êtes ceux qui ont permis à notre musée familial de continuer à fonctionner pendant plus de 42 ans. Ce fut une aventure fabuleuse”, écrit-il. “Après des millions de visiteurs et d’innombrables histoires sur ce que Roy et Dale ont représenté pour vous, le conseil d’administration a voté la fermeture du musée pour la fin de l’année 2009.”

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“Ce ne fut pas une décision facile. Comme vous pouvez l’imaginer, nous avons tous dû affronter de nombreuses questions émotionnelles et financières”, poursuit Rogers Jr. “La décision de fermer le musée est venue après deux années de fréquentation stable du musée. De nombreux facteurs nous ont forcés à prendre cette décision”.

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Rogers Jr. évoque également les raisons de la fermeture. “L’économie, d’une part ; les gens ne voyagent pas autant. Les fans de papa vieillissent et s’inquiètent pour leurs retraites. Tout le monde s’inquiète à propos de son avenir dans l’économie actuelle”, déclare-t-il. “Ensuite, avec nos fortes obligations fiscales, nous ne pouvons pas continuer à accumuler des dettes pour garder les portes ouvertes.”

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Rogers Jr. s’est également exprimé sur ce que son père aurait voulu qu’il fasse. “Papa disait toujours : ‘Si le musée te coûte de l’argent, alors liquide tout et passe à autre chose’. Ma famille et moi-même avons essayé de maintenir le musée et la collection pendant plus de 15 ans, c’est donc très difficile de penser qu’il aura bientôt disparu”, écrit-il.

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“S’il vous plaît, pensez à nous et priez pour nous”, conclut Rogers Jr. dans sa lettre. “Souvenez-vous, Roy Rogers et Dale Evans vivront à jamais dans nos cœurs et dans nos esprits et continueront à vivre sur le grand écran à travers leurs films. Chaque fois que vous penserez à Roy et Dale, cette chaleur que vous avez toujours ressenti sera à nouveau là.”

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Les objets de valeur détenus par le musée ont par la suite été vendus aux enchères en juillet 2010. Et la dépouille empaillée de Trigger a naturellement suscité beaucoup d’intérêt. Au final, le cheval empaillé a été récupéré par le réseau câblé RFD-TV, tout comme Bullet the Wonder Dog. Bullet a été vendu pour 35 000 dollars et Trigger pour le montant incroyable de 266 000 dollars.

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Le propriétaire de RFD-TV, Patrick Gottsch, s’est alors exprimé lors d’un entretien avec l’Associated Press sur ce que la société prévoyait de faire avec ses achats. En fait, la chaîne s’apprêtait à diffuser des films de Roy Rogers – présentés par Rogers Jr. et avec les formes de Trigger et Bullet en arrière-plan. “L’objectif est de présenter Roy Rogers à une toute nouvelle génération d’enfants”, explique M. Gottsch.

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Gottsch reçut une vague de gratitude de la part des fans de Roy Rogers qui craignaient pour le sort du cheval empaillé après la fermeture du musée. “Au cours des dernières 24 heures, j’ai reçu de nombreux e-mails de remerciement, des lettres magnifiques, disant ‘Merci d’avoir sauvé Trigger’”, déclare M. Gottsch à l’Associated Press.

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D’autres objets célèbres liés à Roy Rogers se sont également vendus à des prix élevés. Parmi les attractions du Roy Rogers Show se trouvait une jeep appelée Nellybelle qui avait appartenu au personnage de Pat Brady. Et la vraie Nellybelle s’est vendue 116 500 dollars à Pam Weidel, dresseur de chevaux et fan de Rogers, qui prévoyait d’entreposer le véhicule dans un musée privé.

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De plus, malgré la triste réalité que représente la fermeture du Musée Roy Rogers, la vente aux enchères semble avoir été un joyeux événement. La commissaire-priseur Cathy Elkies a déclaré à l’Associated Press que l’événement était la vente aux enchères “la plus colorée, la plus émotionnelle et la plus sentimentale” à laquelle elle ait jamais assistée. Et, à la fin de la vente, le public aurait même entonné “Happy Trails”. Rogers et Evans auraient certainement approuvé.

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